The Linguistic Taboo between Malays and Ibans of Sarawak, Malaysia

Affidah Morni, Aiza Johari, Johnny Ahmad, Kamaruzaman Jusoff


This study attempts to determine the Malays’ and Ibans’ perceptions on the use of linguistic taboo in their culture based on the specified domains and to investigate the occurrence of linguistic taboo in different domains. The outcome of this study would provide a useful understanding over the Malays’ and Ibans’ sensitivity over the usage of certain words which are considered taboo in their community. Hence, avoid occurrences of embarrassment or offensiveness by the speakers. Questionnaires were given to 40 Sarawak Malays and 40 Ibans of varying educational background and age in Kuching area. They were selected randomly based on convenience random sampling and the data were analyzed using SPSS 10.0. The findings show that many respondents believed that taboo words should not be spoken publicly or openly where certain topics should not be discussed in candid especially in relation to sex, body parts, bodily functions, death and dying. Nonetheless, the cultural norms, rules and the notion of politeness (and among the Malays the tenets of religion) play significant roles in restricting the open use of these taboo words either behaviourally or linguistically. Comparatively, the Iban respondents seemed to be more expressive and candid in using taboo words in expressing their emotions, as compared to the Malays. It is also apparent that the use of taboo words can be acceptable depending on the domains and contexts.

Key words: Linguistic Taboo; Euphemisms; Domains

Résumé: Cette étude tente de déterminer les perceptions des Malais et des Ibans sur l'utilisation de tabou linguistique dans leur culture basée sur les domaines spécifiés et d'enquêter sur l'occurrence de tabou linguistique dans des domaines différents. Le résultat de cette étude nous aiderait à comprendre la sensibilité des Malais et des Ibans sur l'utilisation de certains mots qui sont considérés comme tabous dans leur communauté. Par conséquent, on peut éviter les cas d'embarras ou d’être offensé par les orateurs.

Des questionnaires ont été donnés à 40 Sarawak Malais et 40 Ibans de différents niveaux d’études et de différents âges dans la région de Kuching. Ils ont été sélectionnés de façon aléatoire dans un échantillonnage aléatoire, et les données ont été analysées en utilisant la méthode de SPSS 10.0. Les résultats montrent que de nombreuse personnes questionnées ont estimé que les mots tabous ne devraient pas être prononcés publiquement ou ouvertement, où certains sujets ne doivent pas être discutés de façon franche, notamment en ce qui concerne le sexe, les parties du corps, les fonctions corporelles, la mort et les mourants. Néanmoins, les normes culturelles, des règles et la notion de politesse (et chez les Malais, les préceptes de la religion) jouent un rôle important dans la restriction de la libre utilisation de ces mots tabous. Comparativement, les Iban questionnés semblent être plus expressifs et francs dans l'utilisation de mots tabous à exprimer leurs émotions, par rapport aux Malais. Il est également évident que l'utilisation de mots tabous peut être acceptable en fonction de domaines et de contextes.

Mots-Clés: Tabou linguistique; Euphémisme; Domaines


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